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COVID-19 impulsará más IA en retail para los pequeños minoristas

Los minoristas se vieron muy afectados por las consecuencias económicas de COVID-19, especialmente las pequeñas empresas locales. En medio de un cambio hacia lo en línea, la IA podría ayudar a algunos minoristas a adaptarse a la nueva realidad.

La pandemia obligó a los minoristas a intensificar sus esfuerzos en línea y adoptar nuevas tecnologías porque muchos cerraron sus ubicaciones físicas para ayudar a frenar la propagación del COVID-19.

Los minoristas medianos y grandes experimentaron un golpe, pero el coronavirus devastó a los minoristas locales pequeños. Las empresas más pequeñas, que por lo general tienen una presencia web limitada, ninguna tienda en línea y poco acceso a análisis avanzados o inteligencia artificial para el comercio minorista, no pudieron mover sus productos en cantidades significativas.

La crisis económica de COVID-19 está acelerando las operaciones en línea de los minoristas, según los expertos en inteligencia artificial que hablaron en la conferencia virtual AI Summit Silicon Valley.

Acelerar los esfuerzos en línea existentes

«Veo que gran parte de la automatización en la fuerza laboral minorista ya se ha producido antes de la pandemia de formas que no son tan directas como podría pensarse», dijo Arun Sundararajan, profesor de Harold Price de emprendimiento y tecnología en la Universidad de Nueva York, durante una sesión de panel.

Durante las últimas dos décadas, los minoristas medianos y grandes han creado constantemente tiendas en línea, aplicaciones móviles y páginas de redes sociales.

«Todo el modelo de negocio ha cambiado de una manera que requiere menos humanos y depende más de tecnologías de inteligencia artificial simples, como los sistemas de recomendación», dijo Sundararajan.

Los minoristas han utilizado durante años sistemas de recomendación basados ​​en aprendizaje automático para presentar recomendaciones personalizadas de productos y servicios a sus clientes.

Esta tecnología de inteligencia artificial disruptiva detrás de escena desbloqueó nuevas estrategias de marketing para los minoristas y ha impulsado el crecimiento explosivo de los minoristas en línea dominantes como Amazon.

«No creo que haya habido ninguna otra tecnología de inteligencia artificial que haya sido tan poderosa o impactante», dijo Sundararajan.

La pandemia aceleró el cambio en línea. Con las tiendas físicas cerradas y los consumidores reacios a salir en público, los consumidores han acudido en masa a internet a comprar.

Arun Sundararajan, Errol Koolmeister y Andy Pardoe hablaron durante el panel sobre IA para el comercio minorista durante la conferencia virtual AI Summit Silicon Valley.

«Una vez que experimentas con estos comportamientos, estos comportamientos pueden volverse pegajosos», dijo Sundararajan. Incluso cuando las tiendas físicas vuelven a abrir, es probable que muchos consumidores sigan comprando en línea. El cambio en línea persistirá en un mundo posterior a la pandemia, dijo.

Ese cambio podría perjudicar a los pequeños minoristas, que históricamente han tenido una presencia web y tecnología de inteligencia artificial limitadas.

Acceso limitado a la IA

Según Errol Koolmeister, ingeniero líder del área de productos de la fundación de IA en el minorista multinacional de ropa H&M Group, los casos de uso de IA son costosos de investigar e implementar.

Si bien se ha vuelto más barato en los últimos años, a medida que más productos y herramientas de desarrollo de inteligencia artificial se han puesto a disposición de los científicos de datos ciudadanos, los minoristas locales no pueden competir en inteligencia artificial con los minoristas medianos o grandes. No tienen el presupuesto ni el personal para implementar herramientas avanzadas con tecnología de inteligencia artificial.

Con ese fin, Sundararajan dijo que espera que una importante empresa minorista, como Walmart, pueda intervenir y crear una plataforma en línea para pequeños minoristas.

Dicha entidad podría producir una plataforma que conecte a pequeños minoristas locales. La plataforma podría ofrecer opciones que ahora están reservadas principalmente por los mayores vendedores en línea, como entregas en un día y tecnologías de gestión de relaciones y recomendaciones de IA.

Si bien hay algunas plataformas actualmente disponibles para minoristas medianos, todavía no hay una que tenga mucho éxito para los minoristas locales, dijo Sundararajan.

Sundararajan también predijo que los minoristas, tanto grandes como pequeños, aumentarán su uso de la realidad aumentada (AR).

Si bien todavía es un campo emergente, algunos minoristas usan AR para ayudar a comercializar productos en sus tiendas, alentando a los consumidores a descargar una aplicación que puede, por ejemplo, permitir a los clientes apuntar la cámara de su teléfono inteligente a productos en la tienda para recibir más información sobre el producto, comparar su precio en la tienda con el de otras ubicaciones u obtener cupones.

Los minoristas en línea como Amazon y Wayfair ya utilizan herramientas de AR para permitir a los clientes ver cómo se verían los productos dentro de sus hogares.

El uso de esas tecnologías seguirá creciendo, predijo Sundararajan.

Los minoristas también pueden comenzar a usar más herramientas de análisis predictivo y aprendizaje automático para predecir mejor la demanda de productos, luego de las interrupciones en la cadena de suministro causadas por las compras de pánico durante la pandemia, dijo Andy Pardoe, fundador y CEO de Informed.AI Group, una plataforma de comunidad y conocimiento sobre inteligencia artificial para profesionales de la IA.

La pandemia alteró dramáticamente los comportamientos de compra de las personas, señaló Pardoe, y agregó que cree que la próxima capacidad de inteligencia artificial «asesina» real en el mercado minorista se centrará en la predicción del comportamiento del cliente y el pronóstico de la cadena de suministro.

«Ser capaz de predecir mejor y ver eso de antemano podría haber ayudado con algunos de los problemas de la cadena de suministro» inducidos por COVID-19, dijo.

En cuanto a H&M Group, ha implementado modelos de pronóstico, pero la aparición repentina de la pandemia hizo que los modelos a largo plazo de los minoristas fueran poco prácticos. Los datos históricos de H&M Group se volvieron casi inútiles porque los modelos arrojan predicciones incorrectas.

Más modelos a corto plazo, señaló Koolmeister, podrían ayudar a H&M Group a predecir mejor el comportamiento del cliente en caso de otra interrupción significativa.

La conferencia se llevó a cabo virtualmente este año, del 30 de septiembre al 1 de octubre. Sundararajan, Koolmeister y Pardoe hablaron durante el panel «Lecciones aprendidas: ¿Cómo se ve el futuro de High Street y cómo covid-19 exigió que todos los negocios físicos deben ahora priorizar su estrategia de comercio electrónico para el futuro?».

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