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Brote de coronavirus podría impactar los precios de flash NAND

Los fabricantes de memoria informan que no hay un impacto importante en el suministro flash NAND, pero el debilitamiento de la demanda podría tener un impacto en los precios, según los analistas de la industria.

Los fabricantes de memoria que operan en Asia no han reportado ningún impacto importante en el suministro relacionado con el brote de coronavirus, pero los analistas de la industria predicen que el debilitamiento de la demanda podría afectar los precios de flash NAND.

Los precios de flash NAND han estado aumentado en 2020, pero algunos analistas dicen que la trayectoria podría disminuir y revertirse a medida que el brote de coronavirus reduzca las ventas de teléfonos móviles y otros dispositivos que usan los chips. Otros ven el impacto de la demanda como insuficiente para cambiar la tendencia al alza en los precios flash NAND. Por lo tanto, los compradores OEM de empresas, hiperescala, servidores y almacenamiento se quedan con un conjunto desigual de pronósticos a medida que planean sus compras de productos flash.

"No se sabe qué sucederá con la estabilidad de los precios en los siguientes meses del año", dijo Don Jeanette, vicepresidente de Trendfocus.

Jeanette está del lado que cree que el brote de coronavirus podría llevar a los fabricantes a bajar el precio de flash NAND este año, ya que la oferta supere la demanda. El precio del flash NAND se había disparado más de lo que Jeanette esperaba a principios de 2020, y dijo que la tendencia parecía continuar hasta que comenzó el "efecto coronavirus".

Ahora Jeanette cree que las reducciones relacionadas con el virus en las ventas de PC y dispositivos móviles podrían comenzar a convertirse pronto en un factor y liberar el flash NAND. Incluso más flash NAND podría liberarse en la segunda mitad del año, cuando los principales hiperescaladores comiencen a frenar sus compras "masivas" de flash y SSD de la primera mitad, dijo.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) crearon esta imagen para ilustrar la morfología ultraestructural exhibida por los coronavirus. La enfermedad causada por este virus se llama enfermedad por coronavirus 2019 (COVID-19).

Jim Handy, director general y analista de semiconductores de Objective Analysis, dijo que siempre consideró que el aumento a principios de 2020 en los precios de flash NAND era temporal. Atribuyó el aumento principalmente a la acumulación de inventario en China, ya que los hiperescaladores y otros grandes compradores temen que una guerra comercial les dificulte la compra de SSD y DRAM.

"Si bien los precios aún no han bajado, hay muchas razones para esperar que lo hagan", dijo Handy. "No hay razón para que se desarrolle una escasez real en 2020. El gasto de capital en semiconductores de 2018 fue bastante grande, y eso debería impulsar la sobreproducción todo este año. No dejaron de gastar en 2019, preparando el escenario para una sobreoferta de 2021 también".

Handy predice que no habrá aumentos de precio para flash NAND, SSD y DRAM en el transcurso de 2020 y 2021. Dijo que los hiperescaladores, los proveedores de almacenamiento y servidores, y sus clientes empresariales, deberían poder obtener todo lo que necesitan a un precio razonable.

Las previsiones varían respecto a los precios de flash NAND

Pero las opiniones no son unánimes sobre los precios de flash NAND. Joe Unsworth, vicepresidente de investigación de Gartner, dijo que la reducción de aproximadamente 1 % en la demanda solo reducirá ligeramente la escasez de flash NAND en 2020. Dijo que Gartner todavía espera una escasez este año, lo que hará que los precios de flash NAND aumenten aproximadamente 10 % a 15 %, con precios de SSD probablemente más altos. La escasez debería intensificarse en la segunda mitad de 2020 a medida que el mercado de teléfonos inteligentes se recupere, aumente la adopción de 5G y debuten las consolas de próxima generación basadas en SSD, dijo Unsworth.

La fabricación de flash NAND con sede en China representa el 16,6 % de la producción total de obleas por mes, liderada por Samsung e Intel, según Gartner. La startup Yangtze Memory Technologies Co. (YMTC) todavía está aumentando la producción y representará menos del 2 % de ese total global, dijo Gartner.

YMTC tiene su sede en Wuhan, la ciudad china donde surgió el nuevo coronavirus. Según el sitio web de la compañía, YMTC emplea a más de 4.000, incluidos alrededor de 2.000 ingenieros en centros de investigación y desarrollo en Wuhan, Shanghai, Beijing y otros lugares.

Dada su ubicación, YMTC tuvo que actuar rápidamente para proteger a los empleados, prevenir y controlar la propagación del virus y mantener la producción. Los pasos incluyeron distribuir máscaras a los empleados, fortalecer los esfuerzos de desinfección, retrasar el regreso de los empleados extranjeros y alentar el trabajo remoto cuando las condiciones lo permiten, dijo un portavoz de la compañía.

Una declaración de YMTC de mediados de febrero afirmó que ningún empleado en el área de la fábrica tenía el virus, y que había tomado medidas de control de aislamiento de partición para evitar la introducción de virus externos. La compañía estaba coordinando activamente el suministro de materia prima y la logística para garantizar el funcionamiento normal de la línea de producción.

Aunque YMTC ejecuta la producción normalmente, retrasará los planes para aumentar la capacidad de las obleas, según Greg Wong, fundador y analista principal de Forward Insights. El retraso se debe a la falta de personal técnico extranjero necesario para instalar equipos de fabricantes fuera de China.

Algunos proveedores de SSD ven impacto

Wong agregó que los proveedores de SSD con fábricas, ensambladores externos o materiales de origen en Wuhan, China, están viendo un impacto del brote de coronavirus. Dijo que las fábricas funcionan con "baja utilización" debido al lento retorno de los trabajadores por las restricciones relacionadas con el virus. Wong advirtió que las fábricas podrían experimentar escasez de materiales una vez que se agoten sus inventarios actuales.

El informe de situación de la Organización Mundial de la Salud del 4 de marzo señaló que Corea del Sur confirmó 516 nuevos casos de COVID-19 durante el período de 24 horas anteriores, elevando el total del país a 5.328. China confirmó 120 nuevos casos durante el mismo período de tiempo. Desde que informó el primer caso el 31 de diciembre, China ha confirmado un total de 80.422 casos y 2.984 muertes relacionadas con COVID-19. [Según el reporte del 12 de marzo, los casos en China son 80.981, con 3.173 muertes]

Con operaciones en Asia, los seis principales fabricantes de memoria: Intel, Kioxia, Micron, Samsung, SK Hynix y Western Digital, enfatizan que su objetivo principal es garantizar la salud y la seguridad de sus empleados. Ninguno ha marcado ningún impacto en los negocios, y es difícil saber si las restricciones de viaje, los problemas de logística o cualquier otro problema están comenzando a tener un impacto en la producción.

El líder del mercado de flash NAND, Samsung ,tiene una instalación de producción de memoria en Xi'an, China, y el resto está en Corea. Un portavoz de la compañía proporcionó una breve declaración: "Para Samsung y sus filiales, hasta la fecha no ha habido ningún impacto en nuestras operaciones de mercado".

Fabricantes de memoria proporcionan actualizaciones genéricas

Intel tiene un "Equipo de liderazgo pandémico en toda la empresa" y mantiene una página web para actualizar las comunicaciones con los proveedores. La actualización del 3 de marzo les informó que el personal de Intel no puede viajar a China continental, Hong Kong, Macao, Corea del Sur, Japón, Singapur, Italia, Irán, Alemania, España y Francia hasta nuevo aviso. Alemania, España y Francia representaron nuevas incorporaciones a la actualización del 27 de febrero.

El 18 de febrero, un portavoz de Intel dijo que el sitio de fabricación de flash 3D NAND en Dalian, China, estaba "en funcionamiento y totalmente operativo", aunque la compañía podría ver "problemas cotidianos" mientras procesaba nuevos pedidos. El portavoz dijo ayer que los sitios de Intel en China continental "continúan operando", aunque se negó a responder directamente a una pregunta sobre si el sitio de fabricación de Dalian sigue siendo "completamente" operativo.

Kioxia dijo que sus protocolos requieren viajar solo cuando sea necesario y la aprobación de la gerencia ejecutiva para viajar a países de "nivel 2 o superior". Kioxia tiene instalaciones de memoria flash en Yokkaichi y Kitakami, Japón.

Micron implementó medidas de evaluación de salud en todas las operaciones globales e introdujo restricciones de viaje para empleados y proveedores en el sitio. Un portavoz de la compañía dijo que Micron ha visto poco impacto en las operaciones, pero continúa monitoreando los últimos desarrollos.

Western Digital dijo la semana pasada que sus instalaciones en China "continúan operando como de costumbre", y que la compañía está trabajando con proveedores regionales para mitigar cualquier impacto e interrupción en los clientes. Al igual que otros proveedores, Western Digital también tiene restricciones de viaje a China y otros países asiáticos.

Un portavoz de SK hynix dijo: "No ha habido interrupciones en la producción y todas nuestras instalaciones de producción están en funcionamiento. Estamos preparando un plan de contingencia por si acaso".

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