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Este contenido es parte de Guía Esencial: Cambios en las redes empresariales: Sepa cómo aprovecharlos
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La industria de los switches bare-metal revoluciona a las redes

La industria de redes cambia por los switches no configurados, o bare-metal. Los fabricantes de software y hardware están innovando.

La industria del switch bare-metal podría controlar el mundo de las redes, o tal vez no, pero ciertamente ha cambiado las cosas. Un switch bare-metal es un conmutador de marca comercial que no incluye la configuración de software y que puede ser adquirido a un precio menor en venta al mayoreo. Estos equipos son desplazados por medio de un integrador y pueden ser configurados con software abierto a fin de implementar redes abiertas.

Durante mucho tiempo, los ingenieros de redes no han tenido más remedio que trabajar con conmutadores monolíticos diseñados con el hardware y software integrado verticalmente. Si bien la perspectiva de la SDN y superposición de redes anuncian un cambio dramático por venir, mientras tanto, la mayoría de los conmutadores permanecen sellados como un iPhone.

La conmutación bare-metal es emocionante ya que tiene el potencial de cambiar las cosas. La desagregación de hardware y software establece dos industrias paralelas que pueden innovar independientemente una de la otra. Lo hemos visto en la industria de los servidores. Y lo pudimos ver en la industria de conmutación, también.

Hay por lo menos tres empresas que están tratando de destacar como jugadores de software en un mundo bare-metal.

Pica8 ofrece PicOS, un sistema operativo basado en Linux que puede funcionar con switches de caja blanca construidos por fabricantes de diseños originales (ODM) en Asia. Pica8 afirma tener 320 clientes. Hablé con uno recientemente para una historia en nuestro e-zine sobre Evolución de redes, el cual dijo que nunca volverá a la conmutación integrada verticalmente.

Mientras tanto, Big Switch Networks, otra compañía nueva de SDN, está entregando Big Cloud Fabric, un producto SDN para centros de datos basado en OpenFlow, empaquetado con switches de caja blanca que son desplazados por medio de los ODMs. La compañía dice que ha facturado cerca de $1 millón de dólares en órdenes para el producto, con despliegues planificados de entre dos y 16 bastidores de centros de datos por cliente.

Luego está Cumulus Networks, que surgió el año pasado con Cumulus Linux, otro sistema operativo para cambiar los switches genéricos. Inicialmente Cumulus envió su software en conmutadores de caja blanca de ODMs, al igual que Big Switch y Pica8. Este verano Cumulus reveló que ha habilitado más de 1 millón de puertos de red con su software de bare-metal. Se especula mucho al respecto de que muchos de esos puertos se encuentran en los centros de datos de Amazon Web Services, debido a una muy entusiasta entrada de blog sobre Cumulus que un ingeniero de Amazon, James Hamilton, escribió el año pasado.

Por el lado de la innovación de hardware, Dell se convirtió en el primer fabricante de switches OEM en abrazar la conmutación bare-metal cuando anunció su iniciativa Open Networking. Como parte de ese movimiento, Dell permite a los clientes comprar algunos modelos de sus conmutadores con Cumulus Linux. Más tarde se añadió Switch Light de Big Switch a dicho programa. Ahora, Dell dice que tiene más de dos docenas de clientes utilizando sus conmutadores de redes abiertas, incluyendo Medallia, un proveedor de gestión de la experiencia del cliente vía SaaS.

Como la mayoría de los clientes de conmutadores bare-metal de Dell, Medallia está utilizando Cumulus Linux como el sistema operativo de los conmutadores ha instalado. La relación con Big Switch fue anunciada unos meses más tarde y ha tenido menos tiempo para conseguir clientes.

Medallia es una tienda de puro Linux en el lado del servidor. Teniendo en cuenta que el sistema operativo Cumulus es básicamente una distribución Linux, Medallia es capaz de gestionar sus switches y servidores con una única herramienta de orquestación, Puppet, lo que simplifica las operaciones, de acuerdo con Tom Burns, vicepresidente y gerente general de Dell Networking.

Además de la innovación, los switches bare-metal también cambian la economía del networking. Los conmutadores de caja blanca con software de terceros son mucho más baratos que los switches de Cisco y de sus competidores OEM.

Los fabricantes de conmutadores de marca son capaces de cobrar precios más altos porque, francamente, los ingenieros de las empresas tienen aversión al riesgo. Los ingenieros saben que los conmutadores de Cisco, Juniper y otros, funcionarán. Y si no lo hacen, los vendedores cuentan con el soporte técnico y la cadena de suministro global para resolver cualquier problema que se presente. Los ODMs no tienen esa reputación.

El movimiento de Dell hacia la conmutación bare-metal transforma el mercado. Cuenta con la organización de soporte y la cadena de suministro para disipar los temores de muchos ingenieros. Los conmutadores bare-metal de Dell pueden ser más caros que los de caja blanca, pero también son más baratos que los switches de Dell integrados verticalmente.

"Nuestras estimaciones cuando anunciamos Open Networking era que íbamos a ser de 20% a 30% más caros que los ODMs de caja blanca, pero también un 20% a un 30% más baratos sobre nuestro precio de lista", dijo Burns. "Y se ha demostrado que era verdad."

Dell continuará expandiendo su cartera de conmutación bare-metal. "Cuando anunciemos renovaciones en las plataformas actuales o nuevas plataformas –en particular en lo que se refiere a los switches agregados y top-of-rack– todas estas plataformas se basarán en esta estrategia", dijo Burns. "Los clientes tendrán la opción de soportar el software de sistema operativo de Dell, el de Cumulus, el de Big Switch y tal vez una tercera o incluso una cuarta opción."

Como parte de esta expansión, Burns dijo que Dell está trabajando en un gestor de arranque estándar en todos sus conmutadores para un entorno simplificado de instalación que pueda soportar los distintos sistemas operativos con los que deberán trabajar los switches. Dell no se ha comprometido a utilizar el ambiente de instalación de Open Network, un cargador de arranque de código abierto que es una contribución a la iniciativa de interruptores bare-metal del Open Compute Project, pero "estamos participando activamente con algunos de los clientes más grandes en el proyecto Open Compute y tenemos conversaciones sobre ese tema", dijo Burns.

El movimiento de Dell para abordar cómo arrancar varios sistemas operativos en sus conmutadores es el primer ejemplo tangible de un fabricante de switches OEM  que innova en hardware para soportar software desagregado. No será el último.

Este artículo se actualizó por última vez en octubre 2014

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