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Fabricante de muebles despliega SDN de centro de datos a pesar del miedo al cambio

Después de conocer los beneficios de la tecnología SDN de centro de datos, Steelcase Inc. superó el temor al cambio y dio el salto al sistema operativo Netvisor de Pluribus Networks.

Steelcase Inc., fabricante de muebles de oficina, se enorgullece de producir productos innovadores, pero en 2014, la compañía, con sede en Grand Rapids, Michigan, invirtió en un tipo diferente de innovación: redes definidas por software. Steelcase implementó tecnología WAN definida por software en 30 de sus sitios remotos alrededor del mundo, antes de dirigir su atención al centro de datos.

Mientras que las transiciones de WAN tradicionales a SD-WAN son cada vez más comunes, lo son menos –especialmente dentro de empresas comerciales– los despliegues SDN de centro de datos. La madurez de la tecnología SDN de centro de datos es a menudo cuestionada, y la transición es considerada demasiado difícil para cualquier organización de escala web. Pero alrededor del momento en el cual Steelcase comenzó a considerar SD-WAN, una serie de factores obligaron a la compañía a sopesar también las ventajas y desventajas de SDN de centro de datos.

Matthew Bielecki es ingeniero de redes de consultoría para Steelcase, uno de los 10,000 empleados de Steelcase, pero uno de los dos únicos arquitectos de red. Como tal, desempeñó un papel importante en el viaje definido por software de Steelcase, que presentó en la conferencia de otoño del Grupo de Usuarios de Redes Abiertas 2016.

En 2014, el centro de datos activo de Steelcase utilizaba una topología leaf-spine (hoja-espina dorsal) y funcionaba con switches propietarios de 10 años. El equipo de servidores de la compañía estaba pidiendo más capacidad de 10 gigabytes (GB), pero Bielecki dijo que añadir cuatro puertos más de 10 GB le habría costado a la compañía alrededor de 100,000 dólares. En ese momento, Steelcase decidió vender el edificio que albergaba su centro de datos, obligando a la compañía a trasladar las operaciones de red dentro de un plazo de seis meses. Steelcase comenzó a considerar sus opciones.

"Vimos esa [cantidad] y dijimos, 'OK, ¿invertimos todo ese dinero en hardware viejo, o invertimos en el otro lado?'", dijo Bielecki.

Pluribus presenta una alternativa definida por software

Entra Pluribus Networks. Con sede en Palo Alto, California, Pluribus pretende alterar la industria de redes con sus productos de tejido de redes y SDN de centro de datos. Bielecki dijo que recibió una llamada en frío de Pluribus invitando a Steelcase a probar un nuevo producto, un sistema operativo distribuido llamado Netvisor, que funciona en switches de Open Network Install Environment del Open Compute Project.

"La plataforma Virtualization-Centric Fabric reúne los switches [de red] para ofrecer un montón de servicios [definidos por software] sobre ellos", dijo Kumar Srikantan, CEO de Pluribus Networks. "Esos servicios son adaptables y extensibles a través de módulos de software que podemos mejorar, por lo que no necesitamos hardware".

Originalmente, Bielecki estaba receloso de este enfoque virtual. De hecho, dijo que le tomó tres reuniones con representantes de Pluribus antes de que el proceso comenzara a tener sentido para él.

"La idea es que SDN pueda trabajar en un centro de datos empresarial, lo cual es realmente revolucionario para nosotros", dijo Bielecki. "Cuando empezamos a mirarlo, en mi mente, pensé que era más un juego para los centros de alojamiento web que necesitaban un rápido desarrollo y un rápido despliegue, switches y desmantelamiento de switches, cosas así".

Una vez que Bielecki comprendió mejor la oferta de SDN de centro de datos de Pluribus, dijo que Steelcase comenzó a evaluar metódicamente la tecnología. Fue necesario sacar la emoción de la toma de decisiones, dijo.

"Estamos arraigados con los titulares y es muy difícil pensar en razones para alejarse de ellos", dijo. "Estábamos aterrorizados de mudarnos a algo nuevo, pero sabíamos que teníamos que hacerlo".

Bielecki dijo que Steelcase anotó unos 25 pros y contras, comparando la SDN de centro de datos de Pluribus con opciones más tradicionales. La lista comprendía factores tales como costo, complejidad, flexibilidad de diseño, desempeño, visibilidad y riesgo. La alternativa de Pluribus superó las alternativas tradicionales en todas las categorías, excepto el riesgo.

Una ventaja adicional, dijo Bielecki, fue el compromiso de Pluribus con los estándares abiertos, lo que reduce el bloqueo con un proveedor.

"No necesitas una caja especial para resolver una función especial", dijo Srikantan. "Esa es una de las promesas de SDN, cómo usted puede aprovechar [los switches] con diferentes cargas de software, en diferentes capacidades, y cambiar la personalidad de las mismas".

Comienza la transformación SDN del centro de datos

Steelcase fue presentado a Pluribus en marzo de 2014. Un año más tarde, las empresas habían completado demostraciones, sesiones de diseño y pruebas de conceptos, y estaban listas para desplegar el diseño, que Bielecki dijo que tomó menos de dos semanas para crear.

"Conectamos nuestra parte de Capa 3 de nuestra red existente a una parte de Capa 3 de la red Pluribus, solo para ver si podíamos intercambiar rutas. Después, añadimos una espina dorsal y una hoja", dijo Bielecki.

Poco a poco, Steelcase migró LANs virtuales, servidores y diferentes áreas de la red. Finalmente, el valor total de los switches del centro de datos de Steelcase estaba en un solo bastidor, lo que resultó en un considerable ahorro de energía y espacio. Bielecki dijo que él y el otro arquitecto de red de Steelcase configuraron, instalaron y examinaron 14 routers en menos de una hora. La transformación completa del SDN del centro de datos tomó menos de ocho meses.

El nuevo diseño del centro de datos de Steelcase es igual que su antigua configuración, pero virtualizado. Si Steelcase quiere agregar un centro de datos adicional, simplemente necesita agregar otra hoja y conectarla a la espina dorsal. Y ahora, Bielecki dijo que, si Steelcase quiere agregar otro puerto de 10 GB en un switch Pluribus, cuesta solo 100 dólares.

Bielecki aconsejó a las compañías que consideran el SDN de centro de datos hacer preguntas detalladas, mirar más allá del bombo de la mercadotecnia, y llegar al núcleo de cómo una empresa realmente hace algo. También instó a las empresas que consideran una transición definida por software a que avancen con una prueba de concepto.

"[Una prueba de concepto] no cuesta nada, y usted puede obtener una mejor comprensión de lo que la tecnología puede aportar", dijo. "Consiga un par de switches y juegue con ellos. Eso ayudará a aliviar algunos de los miedos", señaló.

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