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El brote de coronavirus pone el foco en los riesgos de la cadena de suministro

El brote de coronavirus ha interrumpido las cadenas de suministro mundiales, y las empresas deben diversificar los proveedores y repensar estrategias como la fabricación ajustada y justo a tiempo.

Como cualquier cadena, una cadena de suministro es tan fuerte como su eslabón más débil.

El brote de coronavirus (COVID-19) que se centró principalmente en la ciudad altamente industrializada de Wuhan, China, ha abierto dudas sobre la fragilidad de la cadena de suministro global. Es mejor que los fabricantes que han creado cadenas de suministro complejas en todo el mundo durante muchos años comiencen a prestar atención al riesgo de la cadena de suministro o se enfrenten a graves consecuencias a largo plazo.

El mayor costo del brote de COVID-19 ha sido humano, con más de 79,000 casos reportados y 2,623 muertes al 24 de febrero, la gran mayoría en China, según la Organización Mundial de la Salud (OMS). El virus COVID-19 se ha extendido a 32 países y la Evaluación de Riesgos de la OMS para China es "muy alta".

Los costos para la economía mundial todavía se están contando, y la cadena de suministro global ha sufrido consecuencias debido a que las compañías han tenido que cerrar las operaciones de fabricación y los suministros están languideciendo en los puertos.

Apple es un ejemplo de una empresa que se ha visto afectada. Varias instalaciones que fabrican componentes para iPhone se han cerrado al menos temporalmente en respuesta al brote, y muchas tiendas minoristas de Apple en China se han cerrado. En una declaración de orientación para inversores el 17 de febrero, Apple dijo que "el suministro mundial de iPhone se verá limitado temporalmente" y que la compañía no alcanzará los objetivos de ingresos para el próximo trimestre.

Una frágil cadena de suministro

Todo esto demuestra la fragilidad de la cadena de suministro global, dijo Rosemary Coates, presidenta y fundadora de Blue Silk Consulting, una firma de consultoría de gestión que se enfoca en las cadenas de suministro globales y tiene su sede en Los Gatos, California.

La concentración de tantos proveedores en un área eleva el riesgo de la cadena de suministro para los fabricantes, dijo Coates.

"La mayoría de los grandes fabricantes de automóviles tienen plantas de producción en el área y, para suministrarles piezas, todos los proveedores están agrupados en torno a esos fabricantes", dijo. "No solo suministran piezas a la producción, sino también piezas de reparación a nivel mundial. Entonces, lo siguiente que probablemente veremos después de que las plantas de producción en todo el mundo cierren, es que no podremos reparar automóviles porque no será posible obtener piezas para reparar nada".

Incluso sin una epidemia, las cadenas de suministro son en realidad bastante frágiles, dijo Coates, y una de las razones pueden ser las estrategias justo a tiempo (just-in-time o JIT) y de manufactura esbelta que han prevalecido durante muchos años. Estas metodologías han ayudado a los fabricantes a controlar los costos y mejorar la eficiencia al reducir el desperdicio y garantizar que las piezas se introduzcan solo cuando sean necesarias. Sin embargo, pueden aumentar el riesgo de la cadena de suministro porque los fabricantes ya no necesitan depender de las existencias de inventario.

"Ahora vemos un inventario pequeño y trabajamos con procesos justo a tiempo, por lo que no hay inventario, simplemente no se está produciendo y no se puede obtener", dijo Coates. "La mayoría de nosotros se verá afectado por la interrupción de la cadena de suministro global en términos de escasez de productos en todo el mundo".

Muchos riesgos potenciales de la cadena de suministro

El brote de COVID-19 es solo el último ejemplo de un evento disruptivo que contribuye al riesgo de la cadena de suministro, dijo Simon Ellis, vicepresidente del programa en IDC.

Simon Ellis

"Si piensan en las interrupciones, ya sea el próximo problema de enfermedad, la próxima guerra, los conflictos comerciales adicionales, o las interrupciones climáticas relacionadas con el cambio climático, la paleta de interrupciones potenciales para la cadena de suministro parece ser más amplia y profunda y más intensa", dijo Ellis. "El coronavirus es el síntoma; la enfermedad es la falta de resistencia, el hecho de que las cadenas de suministro son inflexibles".

Ellis estuvo de acuerdo en que los esfuerzos que las empresas han realizado en torno a JIT y los principios de fabricación ajustada contribuyen en gran medida al problema.

"Si se implementa de manera imperfecta, la manufactura esbelta termina significando algo quebradizo, y si de repente el suministro de inventario se detiene, no se tienen semanas de cobertura, apenas se cuenta con días o incluso horas de cobertura", dijo. "Las cadenas de suministro han hecho eso para reducir costos, para reducir los aumentos de precios al consumidor, pero eso tiene un costo. Si hay una interrupción estructural no anticipada, se sentirá el dolor de esa interrupción mucho más rápido de lo que podría haber ocurrido hace años, cuando quizás había depósitos de inventario más grandes".

Diversificar la cadena de suministro

Entonces, la pregunta que todos los fabricantes deben responder es qué estrategias deberían implementar para mitigar el riesgo de interrupción de la cadena de suministro.

La fabricación en China ha recibido mucha atención sobre la interrupción de la cadena de suministro últimamente debido al brote de coronavirus, así como a problemas como la guerra comercial y arancelaria que se está librando. Un remedio es diversificar las operaciones y no estar tan arraigado en China, según Coates.

Eso puede ser más fácil decirlo que hacerlo.

"China está muy industrializada y, en algunos casos, hay componentes que solo están disponibles en China, así que esa es una de esas debilidades", dijo Coates. "Hemos estado alentando a las empresas a comenzar a desarrollar fuentes alternativas por un tiempo desde que entraron en vigencia las tarifas, y ahora con el virus [COVID-19], simplemente aumenta la necesidad urgente de hacerlo, tener planes y fuentes alternativas alrededor del mundo."

Ellis dijo que volver a una estrategia anterior al JIT y aumentar el inventario puede ser una reacción exagerada innecesaria. Introducir más flexibilidad en los productos y no tener proveedores geográficamente concentrados tiene más sentido.

"O bien, los productos que usted fabrica tienen que ser más flexibles para poder seguir haciéndolos si un componente en particular no está disponible, o debería tener componentes comunes", dijo. "[Además,] asegúrense de diversificar el suministro de una región en particular".

Dana Gardner

Siempre es mejor tener una variedad de proveedores y no simplemente confiar en las alternativas de menor costo, dijo Dana Gardner, presidente y analista principal de InterArbor Solutions LLC.

"Siempre ha sido el caso que no se deben colocar todos los huevos en una sola canasta, pero es difícil predecir dónde pueden surgir los problemas. Ahora resulta ser un riesgo de enfermedad contagiosa, pero hay todo tipo de otras formas de riesgo en la cadena de suministro", dijo Gardner. "Este es un recordatorio, y no es específico para ninguna geografía o cualquier tipo particular de riesgo, pero es mejor invertir en diversidad que ir a los proveedores de menor costo porque, al final, los riesgos podrían ser mayores".

Tecnología útil pero limitada

La tecnología también puede desempeñar un papel de reducción de riesgos. Existen plataformas y aplicaciones que ayudan a las organizaciones a evaluar y administrar el riesgo de la cadena de suministro, incluidos Blue Yonder (anteriormente JDA Software), Infor Nexus, Llamasoft, Resilinc y SAP Ariba.

Estas aplicaciones pueden ser útiles para proporcionar un grado de visibilidad de la cadena de suministro y pueden servir como sistemas de alerta temprana, pero las organizaciones tienen que decidir si quieren asumir los costos de ejecutar un sistema que solo puede ser necesario si algo sale mal, dijo Ellis.

"Si su organización cuenta con algunas de estas aplicaciones y se compromete organizativamente a ser una cadena de suministro resistente, probablemente pueda superar a sus competidores si algo sale mal", dijo. "Pero mientras no pase nada, probablemente tenga costos estructurales ligeramente más altos, porque han desarrollado esta capacidad".

Las aplicaciones de evaluación de riesgos de la cadena de suministro pueden ser útiles, dijo Gardner, pero solo si se combinan con el conocimiento y las relaciones humanas sobre el terreno. Es posible que la tecnología no pueda predecir completamente un riesgo para la cadena de suministro, pero puede ser útil para ayudar a las organizaciones a responder a un evento y volver a la normalidad después de una interrupción.

"Será interesante ver si las organizaciones que han invertido en plataformas inteligentes y en datos y capacidad de recuperación pueden recuperarse más rápido que las organizaciones que no lo hacen", dijo.

El tiempo de reacción más rápido es una ventaja

De hecho, la mayor ventaja que ofrecen las aplicaciones de riesgo de la cadena de suministro es la capacidad de una organización para reaccionar más rápido que los competidores ante un evento disruptivo, dijo Ellis.

"Si puede ver un problema antes de que se manifieste y ser proactivo, o verlo tan rápido que puede reaccionar más rápido que todos los demás, tiene una mejor oportunidad de aprovechar los proveedores disponibles", dijo. "Si hay seis proveedores en el mundo y cinco de ellos se inundan, ese sexto proveedor recibirá muchas llamadas telefónicas y tomará el negocio del primer par de llamadas, por lo que ser una alternativa veloz conforma gran parte de la resistencia de la cadena de suministro".

Las aplicaciones de evaluación de riesgos de la cadena de suministro que tienen análisis avanzados y tecnología de inteligencia artificial pueden ayudar a las organizaciones a determinar los puntos débiles en la cadena de suministro y a menudo sugerir acciones para mitigar los problemas, dijo Coates. Sin embargo, están lejos de ser ampliamente adoptados en la fabricación.

"Ese tipo de herramientas están llegando a la madurez, pero el mundo está lleno de pequeñas y medianas empresas, incluso en el sector automotriz y aeroespacial, y estas pequeñas empresas no pueden darse el lujo de comprar un gran sistema de inteligencia artificial", dijo. "Por lo tanto, la evaluación de riesgos debe hacerse de diferentes maneras, ya sea personalmente, con alguien viajando para ver a los proveedores y evaluar el riesgo, o algún otro proceso como ese".

En última instancia, la cadena de suministro global puede ser víctima de su propio éxito.

"El problema con la cadena de suministro global es que se tiene un poco de la cadena de suministro de su empresa en todas partes", dijo Ellis. "Entonces, si hay un problema importante en una parte del mundo, es probable que les afecte porque parte de su cadena de suministro está allí, porque parte de su cadena de suministro está en todas partes".

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