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CTO de Schneider Electric prevé despegue de enfriamiento líquido por aprendizaje automático

Con el aprendizaje automático alimentando la demanda de unidades de procesamiento de gráficos en el centro de datos, el CTO de Schneider Electric afirma que esto requerirá un replanteamiento drástico de cómo los operadores gestionan sus sitios, allanando el camino para que el enfriamiento líquido llegue a la adopción general.

La creciente demanda de tecnologías de aprendizaje automático podría allanar el camino para que el uso del enfriamiento líquido sea más frecuente en los centros de datos, dice Kevin Brown, CTO de Schneider Electric.

Hablando en el Congreso Datacloud Europa en Mónaco, Brown dijo que los operadores del centro de datos han tardado en adoptar el enfriamiento líquido para mantener los servidores en las instalaciones a una temperatura óptima, a pesar de ser repetidamente anunciada como "la próxima gran cosa" durante años.

Los fabricantes de hardware han propuesto y emprendido varias aproximaciones a la refrigeración líquida a lo largo de los años, y algunos favorecen el uso de servidores que están completamente sumergidos en refrigerante líquido no conductor y no tóxico, donde el calor se bombea lejos del equipo a través de tuberías y bombas de agua, por ejemplo.

"A lo largo de la historia, la industria ha estado prediciendo que llegará el enfriamiento líquido. Hasta ahora, es justo decir que no ha llegado a una adopción generalizada. Hace cinco años, si hubiera estado parado en este escenario, habría dicho: el enfriamiento líquido es la tecnología del futuro, y siempre lo será", dijo.

Sin embargo, con los practicantes del aprendizaje automático favoreciendo cada vez más las unidades de procesamiento gráfico (GPU) sobre las unidades de procesamiento central (CPU) para entrenar redes neuronales, las actitudes de la industria hacia el enfriamiento líquido podrían cambiar.

"Esa [tendencia] claramente está empezando a abrirse camino en el centro de datos. Y la realidad es que una GPU tiene un perfil de potencia mucho más grande que una CPU", agregó.

En entrevista con Computer Weekly, Brown dijo que si el uso de GPU se vuelve más común en el centro de datos, las cantidades mucho más altas de energía que consumen requerirán que los operadores reconsideren cómo hacen para mantener frescos los servidores en las instalaciones.

"La investigación muestra que los chips de Intel van más allá de la barrera de 150 vatios que tradicionalmente hemos visto, y si eso realmente está sucediendo, entonces puedes comenzar a ver este movimiento donde todas las fichas comienzan a consumir más energía y encuentras algunos desafíos de ingeniería muy difíciles tratando de obtener el flujo de aire a través del servidor en sí cuando tienes ese tipo de densidades de chips", dijo.

Esto, a su vez, puede inducir a los operadores a reconsiderar si la refrigeración líquida podría ser la respuesta a este enigma de enfriamiento, dado que la tecnología ha demostrado ser más eficiente que las técnicas de enfriamiento de aire tradicionales.

"El argumento de la refrigeración líquida en el pasado siempre ha sido que es más eficiente, si se deshace de los ventiladores y todo lo demás, y cuando [Schneider] hemos realizado un análisis del costo total de propiedad, los modelos siempre han salido mejor, pero el mercado libre decidió que no", dijo.

Una de las principales razones de ello es que la adopción de refrigeración líquida probablemente requiera una revisión masiva de cómo los operadores y proveedores de hardware se acercan al diseño del centro de datos.

"En el pasado, la gente simplificaba demasiado lo que realmente se necesita para adoptar el enfriamiento líquido. Se tiene que reconsiderar el diseño de su servidor, la arquitectura de su centro de datos y casi todo lo que usted está haciendo, y eso requerirá un nivel de coordinación [entre los grupos responsables] para que realmente funcione", dijo.

El diseño de la placa madre es un área en que los proveedores de hardware de TI necesitarán revisar si la refrigeración líquida puede despegar, por ejemplo, lo que puede requerir que los fabricantes ajusten sus diseños existentes para acomodar el enfriamiento líquido o crear otros nuevos.

"En nuestra opinión, esas estrellas están comenzando a alinearse, y está haciendo que sea más probable que en el pasado que el enfriamiento líquido despegue", agregó.

Además de necesitar acomodar el uso de chips más hambrientos de energía, los hábitos de consumo de energía de la industria del centro de datos están siendo cada vez más examinados, dijo Brown, lo cual presiona a los operadores para que encuentren nuevas formas de aumentar la eficiencia energética de sus sitios.

En el transcurso de la última década, esto ha llevado a los operadores a actualizar sus sistemas de alimentación ininterrumpida (UPS) para modelos más eficientes, introducir la contención de pasillos fríos y calientes en sus sitios y adoptar refrigeración por aire, lo que ha resultado en grandes mejoras de eficiencia energética.

"Se puede ver que hay una reducción del 80% en las pérdidas que esta industria entregó en 10 años, siguiendo esos enfoques", dijo Brown. "A medida que seguimos mirando hacia el futuro, la pregunta es de dónde vendrá el próximo 80%, porque las herramientas y los enfoques que hemos estado usando durante los últimos 10 años no funcionarán".

La cantidad de energía que los centros de datos extraen de la red nacional ha surgido recientemente como un obstáculo en la fracasada apuesta de Apple por construir un centro de datos en la costa oeste de Irlanda, y es regularmente citada como una preocupación de los ambientalistas que temen que el crecimiento de la industria pueda contribuir a cortes de energía.

Otro tema a tener en cuenta, agregó Brown, es que ahora se alienta a los operadores a buscar nuevas oportunidades de crecimiento en los mercados emergentes, donde los problemas de suministro de energía pueden ser aún más graves que en mercados más desarrollados.

"¿Por qué un gobierno instalaría una subestación de voltaje medio para alimentar un centro de datos, cuando podría haber personas allí que aún no cuenten con electricidad? Es un tipo de dilema moral que vamos a empezar a enfrentar", agregó.

"La historia más grande de Schneider es cómo se puede ir y resolver ese problema, porque si los proveedores de grandes centros de datos pueden entrar y poner en un centro de datos y poner la red pública en un área donde la población no tiene acceso a la electricidad, eso es un conflicto".

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Este artículo se actualizó por última vez en junio 2018

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