Crónica / Reportaje

Switches de red baratos de proveedores de productos básicos en su LAN

Los presupuestos modestos están obligando a algunos profesionales de redes a probar hardware más básico de proveedores de switches de red de bajo costo en la capa de acceso de su diseño de red LAN.

Estos switches de red baratos pueden no tener el mismo nivel de soporte, calidad ni características avanzadas que sus homólogos de proveedores premium, pero algunas empresas los consideran lo suficientemente buenos como para hacer el trabajo.

Cuando David Williams, vicepresidente de TI de un banco mediano en la costa Este de Estados Unidos, realizó una actualización de la LAN hace un par de años, reemplazó sus switches de armario de cableado de Cisco Systems por otros de Adtran.

La actualización de switches fue necesaria cuando reemplazó su sistema Avaya VoIP de primera generación por uno de ShoreTel. Con un modesto presupuesto de $500 mil dólares, Williams le pidió a su distribuidor de ShoreTel que le recomendara un switch barato de Energía-sobre-Ethernet (PoE) que pudiera soportar sus teléfonos IP. El distribuidor le recomendó los switches Adtran de 48 puertos Capa 2 NetVanta 1238.

"Nuestra red era mayoritariamente Cisco cuando llegué aquí; en los armarios y en el núcleo", dijo. “[El distribuidor] dijo que generalmente utilizaban Cisco, pero recomendaron Adtran como una alternativa rentable y la pusieron a disposición del proyecto. Pagamos $1.600 dólares por cada switch Adtran. Los switches de Cisco se encontraban en el rango de los $ 3.500 ó más. Era una gran diferencia".

El uso de switches de red baratos en los diseños de redes LAN es algo que están haciendo muchas empresas. Según la reciente nota de investigación de Gartner, "El uso de switches básicos en su LAN le ayuda a ahorrar dinero", los proveedores de D-Link de bajo costo alcanzaron el segundo mayor volumen de despachos de puertos a empresas medianas y grandes durante 2009. D-Link representó el 17,9% de las ventas totales de puertos, en comparación con el 31,4% de cuota que tiene Cisco.

"Hace un par de años que venimos observando esto", dijo Maggie Wu, gerente de línea de productos de Netgear. "No importa cuán sofisticado sea el núcleo del equipamiento de la red. Las empresas pueden requerir algo tan simple como un switch no administrado en el cubículo de un empleado para darle conectividad".

Muchos profesionales de las redes consideran que la sola idea de un switch no administrado en el campus de la LAN sería una pesadilla para la seguridad y la administración, pero los proveedores baratos están ofreciendo mucho más que switches no administrados.

¿Qué es exactamente un switch de red barato?

Barato es un término relativo en la administración de redes. Cisco es el proveedor con más altos márgenes. En comparación con sus precios premium, competidores como Juniper Networks y HP Networking aparecen más asequibles. Pero hay otra clase de proveedores de switches de red de productos básicos cuyas ofertas de precios por puerto son drásticamente más bajas.

Allied Telesis, D-Link, Netgear, Fujitsu y otros proveedores ofrecen productos de nivel empresarial a precios rebajados. Muchos de estos proveedores pueden ofrecer switches de redes muy baratos porque utilizan componentes de silicio disponibles comercialmente. Proveedores de primera como Cisco, Juniper y HP, diseñan circuitos integrados de aplicación específica (ASIC) para sus switches. Estos chips ASIC, junto a las prestaciones avanzadas que ofrecen, incrementan el precio de los switches de alta gama. Muchos proveedores premium agregan funcionalidad de Capa 3 a sus switches de acceso LAN, lo cual también infla los precios. El principal analista de investigación de Gartner, Bjarne Munch, autor de la nueva nota de investigación de Gartner sobre los switches básicos, señaló que muchas empresas no necesitan esa funcionalidad de Capa 3 en la capa de acceso de LAN. Se pueden ahorrar dinero usando los switches sólo de Capa 2 que ofrecen los proveedores de artículos más básicos.

Estos proveedores ofrecen una gran variedad de switches básicos de bajo costo, tanto gestionados como no gestionados, de configuración fija de Capa 2, así como switches fijos y modulares de Capa 2 y Capa 3.

Trabajar con switches de red baratos

Al igual que muchos profesionales de TI que han ahorrado dinero con switches de red baratos, Williams ha desplegado una red híbrida. Tiene 40 switches Adtran en su capa de acceso de red LAN, y en sus docenas de sucursales de bancos. Su nueva red de centro de datos contiene switches de la serie EX de Juniper Networks, y sus sucursales tienen enrutadores Cisco para conectividad WAN.

Williams dijo que la combinación de proveedores no agregó mucha complejidad a su red porque los switches Adtran se integraron bien con sus cajas de Juniper y Cisco. También está contento hasta ahora con la fiabilidad de los switches Adtran.

Pero, a veces, las políticas de los proveedores pueden ser una barrera para la utilización de otros proveedores de bajo costo. Adrian Terranova, ingeniero de red de una empresa que factura miles de millones de dólares y a la que prefirió no nombrar, ha tenido buenas experiencias con switches de Netgear en pequeñas instalaciones de oficina que ha realizado como consultor. Sin embargo, no ha utilizado Netgear en la red de la empresa de su empleador actual debido a que la misma tiene una vinculación estratégica con Cisco. La empresa no permitiría la introducción de cualquier switch que no sea de Cisco en su red, por temor a arruinar ese vínculo.

Además, el uso de Netgear en la capa de acceso de su LAN corporativa probablemente requeriría de cierta segmentación de red, porque los proveedores premium no siempre admiten switches de proveedores de bajo costo en una red híbrida, según señaló Terranova.

"Su [proveedor] de capa de distribución probablemente no apoyará a un proveedor tercero para la capa de acceso, por lo que tendrá que encontrar una forma de segmentar la relación y obtener una delimitación clara entre el nivel de acceso y el de distribución", señaló. "Yo lo haría a través de un enrutador de acceso situado entre la capa de distribución y la de acceso. Mientras sea el enrutador del proveedor premium, a ellos no les importará".

Sin embargo, algunos profesionales de las redes están recurriendo a proveedores de switches de red económicos para el diseño conjunto de la red LAN. Mike Felerski, administrador de red del condado de Butler, Ohio, construyó su red completa hace seis años  con cerca de 230 switches de Allied Telesis. En aquel momento estaba evaluando la posibilidad de Enterasys Networks, pero eligió Allied Telesis para ahorrar dinero.

"Enterasys es un gran componente", dijo Felerski. "El problema fue el precio. A veces se puede comprar lo mejor, pero estábamos mirando principalmente switches de capa 2, por lo que nos fijamos en Allied [Telesis]. Tenían algunos de la misma funcionalidad, pero su precio era significativamente menor, y podían proporcionar OSPF [en sus switches Capa 3]".

La desventaja de los switches de red baratos

En general, la calidad de los switches básicos es comparable a la de los switches de los proveedores premium, según señala Munch, quien escribió que la mayoría de las empresas pueden esperar de estos productos un rendimiento de cinco a siete años.

En su lugar, las empresas deberían evaluar el nivel de soporte que los proveedores de bajo costo ofrecen para sus switches y los tipos de prestaciones avanzadas que pueden brindar. Por ejemplo, la mayoría de estos proveedores ofrecen algunas funciones básicas de administración, como Simple Network Management Protocol (SNMP) y monitoreo de red remoto (RMON), pero varían en su soporte de protocolos de flujo de red como Netflow y sFlow.

Felerski dijo que está empezando a buscar herramientas de análisis de flujo para realizar un seguimiento del rendimiento y comportamiento de la red. Pero en el pasado, los switches de Allied Telesis no soportaban un protocolo de flujo de red. Eso cambió últimamente, dijo, cuando el proveedor introdujo el soporte a sFlow.

Sin embargo, un proyecto futuro podría extender los límites de su red de bajo costo, porque podría introducir Canal de Fibra sobre Ethernet (CFsE) para mejorar el almacenamiento de copias de seguridad a través de sus dos centros de datos para la recuperación ante desastres. Allied Telesis no tiene en su hoja de ruta ningún soporte para esa tecnología. "Tal vez ahora tengamos que invertir en algunos switches de HP, pero Allied aún podría sorprendernos", sostuvo.

Williams anticipa que en algún momento durante los próximos cinco años introducirá control de acceso a la red (NAC) para la red de su banco, y no está seguro sobre la capacidad de sus switches Adtran para trabajar con el producto NAC que vaya a elegir.

"Mucho de esto depende de la complejidad", dijo. "Si está preparando una solución holística de NAC que integre todas estas funcionalidades de Cisco, [los switches Adtran] tal vez no sean la elección correcta".

La ubicuidad de su soporte ha sido siempre un importante argumento de venta para Cisco. Las empresas pueden sumarse a convenios de apoyo que garantizan un soporte 24/7 y entrega de repuestos y productos de sustitución en el mismo día. Los otros proveedores premium pueden como mucho ofrecer recambios para el día siguiente. Los proveedores de bajo costo varían en su capacidad para reemplazar los productos rápidamente, especialmente aquellos cuya presencia en el mercado varía según la geografía. Algunos lo solucionan asociándose con otras empresas. Allied Telesis, que realiza la mayor parte de sus negocios en Japón, firmó recientemente un contrato de servicios de mantenimiento global con IBM para dar atención a los clientes europeos.

En la otra cara, los switches de red baratos liberan el suficiente espacio en algunos presupuestos de redes profesionales como para mantener equipo adicional en la plataforma.

"Si algo se muere, pueden reemplazarlo en 24 horas. Pero para cosas importantes, tenemos switches adicionales en el estante para poder reemplazar [un switch fallido] de forma inmediata", sostuvo Felerski. "Y cuando llega el nuevo, lo que hago es guardarlo en el estante".


Esto fue publicado por primera vez en noviembre 2012

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